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烧光20多亿美元 这家靠视频融资的公司走不下去了

2019-12-12 11:36:30  来源:PingWest品玩

如果要排空手套投资榜,中国有贾跃亭PPT,美国有Magic Leap特效视频。

Magic Leap曾是最神秘的创业企业,八年发不出产品,却拿到了Google、阿里巴巴、摩根大通等投资方累计二十多亿美元投资。其宣布的公司董事有Google CEO Sundar Pichai,高通前执行总裁Paul Jacobs,甚至阿里巴巴执行副总裁蔡崇信。

2011年成立至今,Magic Leap曾因为一个个让人目瞪口呆的视频被被赞誉成传奇,也被因为多年没有真正的产品面世被痛骂为骗子。即使在去年发布了“让场面十分尴尬”的初代产品,这家公司还没被判死刑,又双叒叕传出融资消息。

Magic Leap发言人向媒体宣布:“ Magic Leap正在进行重大融资,一旦完成,它将成为我们的E轮融资。”

就因为Magic Leap会做效果惊人的产品预告片吗?

从明星创业公司一步步走到“特效视频骗局”,Magic Leap到底是假英雄,还是真骗子?

神秘公司

有什么电子产品能杀死手机、电脑,颠覆人类生活?那些进出过Magic Leap神秘公司的投资人,仿佛看到了答案——一副眼镜。

在漫威宇宙里,钢铁侠留给继承人蜘蛛侠一副眼镜。当蜘蛛侠戴上这副眼镜,3D影像投射到眼前的现实空间,他用语音调用人工智能助手Edith,接入史塔克集团数据库、控制卫星武器…… 接管钢铁侠的所有战斗力。

Magic Leap就想造这样一副眼镜。

把计算机做成可穿戴设备,投影到现实空间,还要什么手机平板笔记本?

或许这样的愿望太美好,在2014年,仅仅是B轮融资,Magic Leap就拿下了5.42亿美元。Google领投这一轮融资,据Crunchbase,其他投资者有硅谷最知名的风投凯鹏华盈、Andreessen Horowitz,以及高通。

2015年,Magic Leap放出了一部视频短片,在视频说明中写道:过去,很难向我们的朋友解释我们正在研发什么。因此,我们与Weta Workshop的合作伙伴制作了这个概念视频,以展示有可能实现的混合现实技术。

在这个视频演示中,本应出现在电脑屏幕上的电子邮箱界面投射到真实空间中,可以点击空气浏览邮件。游戏人物从天花板掉下来,从桌子上拿起一把虚拟枪,就可以在真实的办公室里玩射击游戏。这些影像都是虚拟的,但叠加在现实场景之上,投射在视网膜上,就显得无比真实。

对彼时刚刚开始熟悉虚拟现实和增强现实技术的受众来说,这真是令人激动的混合现实技术;对企业来说,这可能是下一代的计算平台。手机、电脑、一切有实体屏幕的电子产品市场,都可能会被颠覆。

但大家都忽略了的是,这个视频的合作制作方Weta Workshop,是一个视频特效公司。

或许是尝到了甜头,Magic Leap在“让真正的产品保持神秘、但时不时放出一两个视频”这条路上继续走了下去。

2016年,Magic Leap发布了引发病毒式传播的鲸鱼7D视频。或许你还对这个视频有记忆:一条鲸鱼从篮球场的地板上凭空一跃而起,落入地板时化作一地泡沫,周围坐着的观众发出了惊呼。从围观群众的形象来看,这还是裸眼3D效果。

尽管那时已经有批评传了出来,称这只是特效视频,不是真实画面的展示,Magic Leap是在“戏弄不懂3D技术受众”,但这没有挡住Magic Leap的进一步融资。

在这一年,Magic Leap筹集了高达8亿美元的C轮融资,阿里巴巴也加入了投资者的阵营,那正是虚拟、增强现实技术被吹上风口,在中国炙手可热的一年。

这家总部在遥远的南佛罗里达州的公司的邀请信,成了硅谷科技企业和投资者最趋之若鹜的入场券。

2018年,沙特阿拉伯主权基金向它投资了4.61亿美元。美国主要电信运营商AT&T以63亿美元的估值,收购Magic Leap的部分股权,成为了独家合伙人。

此时,它的员工超过1500名,筹集了几十亿美元的资金,在创业公司里已经是傲视群雄。

炒作至死

但没有几个人真的看到过它的产品。

Magic Leap很少对外透露技术,员工与参观者都需要签署重重保密协议。在早期为数不多的采访中,CEO Rony Abovitz手持一枚类似眼镜镜片的玻璃,告诉公众这是Magic Leap的技术核心。

他称之为“光学芯片”。

在许多概念视频之外,Magic Leap造了很多概念,“空间计算”,“数字光场”,“光学芯片”……

但问题是,研发者也讲不清楚光学芯片能够做什么,又打算怎么用。

系统工程总监Sam Miller用一句话解释:“这听起来可能有点奇怪,就像睁着眼睛做梦一样”。

这就有点可疑了。为什么一家公司要这么神秘呢?可能是因为技术惊人,也可能是因为心虚。

Magic Leap还是痴迷于炒作,却拿不出产品。各种形象奇特、头衔对标游戏公司的“首席游戏巫师”,描述着想象力惊人,但是不知道还要多少年才能实现的概念。

但一切的泡泡在这家公司成立8年后,终于破灭。2018年,这家研发超越虚拟现实和增强现实的“混合现实”技术企业,在一片质疑声中,发布了自己的初代产品——Magic Leap One。

等到Magic Leap初代产品终于登场,这也不是一个完全惨不忍睹的产品,但在公司多年的造梦和炒作之下,用户翘首期盼王者,结果却是青铜。

与宣传效果相比,连平庸都是罪过。

概念视频效果惊艳流畅,是这样的。

但是在真实产品视频中,这个沙发上审美一言难尽,角度不好还会变半透明的怪兽形象,是怎么回事?

Magic Leap已经很努力了,最初的原型仪器体积有一个冰箱那么大,变成了一个小小的头部显示仪,再变成一副更小的眼镜式头显,连接一个小型便携计算机,头显通过传感器对房间进行绘图,可以将影像投射到真实的空间物体上去,用户可以用手势去控制虚拟的图像,进行互动。

但什么光学芯片,什么天花乱坠的技术,都没有用到产品中去。

如果这是在其他虚拟现实技术产品发布之前,还是颇有创新意义的一代新产品。

但几年时间也过去了,在Magic Leap保密技术只放视频画饼的这些年,其他公司已经实现了它吹过的牛皮。

硬核玩家已经体验了VR头显的沉浸式游戏,大众玩家在手机上玩精灵宝可梦也玩的不亦乐乎;最要命的是,微软的HoloLens比它领先两年实现了它吹嘘的效果。

根据测评体验,晚到两年的Magic Leap仅仅对视野效果有所改善。即便如此,眼镜的视野也只有50度左右,用户就像一个视线受限的病人,无法完整看到眼前的景物。

此时,背靠整个微软生态的HoloLens已经出到了第二代,批评者甚至嘲讽Magic Leap没有技术突破,有抄袭HoloLens的嫌疑。

在产品发布后,Magic Leap定下了卖出10万台的目标,但是媒体爆出它只卖出了6000台。

毕竟399美元的Oculus都有玩家嫌贵,Magic Leap要卖到2300美元,还只能体验有限的视觉特效。

体验者纷纷表示拒绝:“我是不会花2300美元买这个东西的。”

梦幻泡影

失去了炒作光环后的Magic Leap不再神秘,至少CEO仍旧是擅长融资的:资金快烧尽的时候,就出来做一波营销,这是某些创业公司的必备生存技能;但在产品亮相惨不忍睹后,还能继续拿到钱,这则是大师级技能了。

2019年,Magic Leap宣布与日本最大的移动运营商Docomo达成了另一笔2.8亿美元的融资协议。

11月,Magic Leap又传出了融资的消息:“我们已经完成了本轮融资的大部分,一部分作为股权,一部分作为可转换债券,这些债务将在本轮完成后变成股权。这一轮的参与者包括现有投资者、新投资者和战略合作伙伴。”

但Magic Leap的神话似乎正在走向尾声。

据Business Insider报道,CFO Scott Henry和高级副总裁John Gaeta都已经离职,公司裁员数十人人,最关键的是,它八月还向股东摩根大通抵押了所有知识产权。这些都是企业财务出现问题的迹象。

毕竟,连最重要的知识产权都抵押了,它还剩下些什么?

当然,Magic Leap还是有一些真实的技术,毕竟抵押专利比抵押咖啡机听起来有技术含量多了。

但到现在,人们还是难以判定Magic Leap是一家做假视频的骗子公司,还是一家洞察了技术潮流,但是无法实现自己想象力的公司。

唯一可以确定的是,消费公众信任的同时低估用户的智商,终究会有报应。

在接受《连线》采访时,Magic Leap CEO Rony Abovitz表示想变回一家普通的创业企业、一家有产品的公司,去获得下一阶段的成功。

他意识到所有的炒作都是一个大错误,说:“我认为我们很自大。”

但拿着高达几十亿美元的投资,还想做一家普通的公司,那投资人和公众莫不都是真的傻子。

可能有些人还在惦记那场惊艳的视频展示,但人们其实已经渐渐忘记了Magic Leap了。

Magic Leap内部氛围也难掩颓败。在Glassdoor上,离职员工们抱怨:“没人知道什么时候产品发布,什么时候走向公众,销量有多少。”甚至有员工抱怨:“没人知道这家公司”。

失去了人心之后,Magic Leap未来还有多少时间,已经难以预测。这家普通的混合现实技术公司,熊熊燃烧了巨额资金,却没能实现给公众带来承诺的梦境。

但是排除它自己的问题不说,科技巨头和资本纷纷看走眼这件事情,更让人难接受。从PPT造车开山祖师乐视汽车,到血液检测骗局Theranos,再到Magic Leap,从PPT到“女版乔布斯”到特效视频,为什么他们能一而再再而三地骗到最聪明的人?

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