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开源技术将颠覆5G竞争规则?

2019-12-26 09:43:48  来源:第一财经

据报道,美国国防部官员正在敦促美国电信设备商为发展本土5G采取更加激进的措施,以寻求发展更多可替代产品。

美国国防部负责研发的官员丽莎·波特(Lisa Porter)已要求美国公司开发开源5G软件,比如无线电接入网,并对潜在的竞争对手开放。这样一来,互联网服务供应商(ISP)和运营商就能够有效兼容配对硬件设备,而不用受限于单个供应商。波特警告称,如果美国企业不采取开源的态度,那么它们就将在5G竞争中落后对手。

业内认为,这项被称作开放式无线接入网(即OpenRAN)的技术,或将颠覆传统基站设备市场的游戏规则。不过,也有人认为,理想很美好,现实很骨感。

调研机构Gartner分析师刘轶告诉第一财经:“美国没有5G厂商,开源系统也要从头做起。虽然5G的开源和软件化一直都是被讨论的议题,但由于目前的生态系统不是很完整,一些关键问题尚未得到验证,比如在商用网上使用如何节省成本和能源,所以开源进展缓慢。”这促使美国需要借助欧洲5G供应商如爱立信、诺基亚的力量,来弥补其技术上的短板。

而正当美国采取开源姿态为欧洲企业“充实弹药”之时,中国则将供应链的目光转向了亚洲邻国。

美敦促企业研发5G开源软件

Open RAN,即开放式无线接入网,就是通过软件开源化、接口开放化和硬件白盒化来实现模块化组建基站。它是TIP(Telecom Infra Project)联盟中的一个计划。

该计划通过软硬件解耦和接口开放化,打破传统电信设备软硬件一体化、接口高度集成化的“黑盒子”式架构,使运营商可采用来自不同供应商的软件、通用硬件来实现模块化混合组网,从而避免被传统设备供应商锁定,降低成本、提升议价能力。

简单来说,此举可让运营商从A供应商采购软件,从B供应商采购COTS服务器,再从不同的供应商采购RRH设备,来实现模块化组站,而不是仅使用某家厂商的“一站式”解决方案,比如华为、中兴。

虽然美国在5G的核心技术——5G毫米波技术方面占优势,但刘轶对第一财经表示:“虽然技术上是美国领先,但是供应商还是爱立信、诺基亚和三星等企业。”

与中国的华为能够提供整套5G网络解决方案(从无线电接入塔到路由器)不同,美国目前最大的挑战是,没有本土企业能够提供端到端的5G解决方案,比如,没有一家美国厂商能够制造无线电接入塔。

Gartner半导体研究副总裁盛陵海对第一财经表示,美国目前没有像爱立信这样的供应商,要求有这项技术的厂商开源发展,这可以看做是一条发展技术的捷径。

可以看到的是,Open RAN一旦形成规模,RAN软件供应商有来自美国的新创公司,通用芯片由英特尔提供,这不仅可能让5G无线设备市场重新洗牌,而且整个生态从目前来看都利于美国。然而,从挑战来看,要求美国企业向潜在竞争对手开放各自的5G技术,无疑会削弱部分公司的自身竞争力。

“开源的目的,是让更多的人用你的硬件和平台,然后盈利。”盛陵海对记者表示,关键是中间的协议怎么制定,想让公司无偿开放核心技术,这生意也没有那么简单。通信设施是基础服务,作为管道(可能)分不到开源之后开发者创造出的增值利润。

曾有爱立信高管表示,开源就像标准一样,只要不是太多,就会是件好事,而太多的开源会造成碎片化,并把过多的资源分散在太多的群体中。如果说有新事物的话,那就是每家公司都在努力朝着更高水平的架构发展,组件和服务可以以新的方式进行构建和交付。

此前,美国政府曾要求甲骨文(Oracle)和美国思科公司(Cisco)考虑进入无线电传输市场,不过遭到企业拒绝。这也迫使美国政府不得不考虑向诺基亚、爱立信等欧洲5G供应商提供资金,来弥补技术上的短板。

开源生态有待建立

“我们认为,开放得越多,美国和欧洲的同盟受益就越大。”波特表示,“这就像我们跟随历史上数据服务器等技术的发展一样。”她认为,5G的生态系统如果不开放,那么就会导致企业重演柯达在数字影像时代以及诺基亚在智能手机时代被淘汰的命运。

有消息称,美国官员正在考虑给予税收减免,以帮助开发这项开源技术,吸引更多的厂商加入。

从全球的市场趋势来看,一些运营商也开始尝试使用5G开源技术。从运营商的角度来看,让更多的竞争者入局,打破目前由3~4家设备商垄断的市场格局,从而提升议价能力、降低采购成本,是选用这些方案的出发点。

两个月前,在全球25个国家拥有并运营通信网络的跨国电信巨头沃达丰宣布启动OpenRAN试验,试验地区包括南非、土耳其、刚果和莫桑比克以及英国的农村市场。试验一旦获得成功,有望向欧洲推广。

据了解,TIP联盟目前已有超过500家成员,包括运营商、设备商、芯片商、IT商和系统集成商,其中,沃达丰、西班牙电信、德国电信、英国电信、SK电信、诺基亚、英特尔、三星等都是主要成员。

值得注意的是,三家来自于美国的软件公司Altiostar、Mavenir和Parallel Wireles也是其中的明星成员。这些公司主要为运营商提供端到端的云原生网络软件,并且产品已经落地。

以Altiostar为例,2019年1月,日本新晋运营商乐天移动宣布将建设全球首张端到端的全虚拟化的云原生移动通信网络,其中RAN软件供应商正是Altiostar。2019年8月,美国新晋移动运营商Dish同样宣布建设一张端到端的全虚拟化的云原生5G网络,供应商名单中同样出现了Altiostar的身影。

目前,TIP所设计的5G技术已经涵盖了接入、回传等领域。

不过,也有业内人士认为,理想很美好,现实很骨感。“从2G到5G时代的运营商支撑系统来看,过去是由服务器、操作系统、数据库供应商,到业务支撑系统的开发与集成,是极为分散的,是充分解耦的,到后来一步一步地发展与集中,到5G时代华为可以提供全产业链的设备与管理系统、运营支撑系统,说明过度解耦带来的效率是跟不上的。华为甚至定制包含CPU在内的服务器,数据库在内的运营基础环境,都是为了高效且低成本地解决运营商本身的压力。”上述人士表示,从硬件走向软件,未必能够降低成本,带来的问题可能会更多。

此外,专利也是开源计划的“拦路虎”。根据咨询机构Dell’Oro今年一季度数据,华为在通信设备领域的市场份额为28%,爱立信以27%的份额紧随其后,诺基亚手握8%。美国企业不在第一梯队。同时,根据德国专利数据公司IPlytics最新报告,截至今年9月,全球5G SEP必要专利中,华为凭借高达3325件申请量占据绝对制高点。

如果想要颠覆传统通信设备厂商的市场,可能面临的将是巨大的专利墙。

同时,目前5G基站的维护成本高企。5G场景对于厂商服务等级的要求更加严苛,一旦出现故障,采用开源方案的运营商找什么样的厂商来及时处理问题,利益如何分配,都是围绕在开源5G项目上的难题。

日本供应链受益于中国5G投入

尽管韩国和美国率先开通了5G网络,但因其覆盖范围有限,普及难度较大,而中国正在迅速赶超。今年6月,中国政府发放了5G牌照,并允许三大移动运营商中国移动、中国联通和中国电信在10月推出服务。

据总部位于伦敦的行业组织GSMA预测,到2025年,中国预计将拥有6亿5G用户,占全球总数的40%。这背后将需要进行大规模投资。高盛估计,到2025年,中国在5G领域的投资将超1500亿美元。

日本企业已经受到中国大力推动5G产业发展的利好。根据《日经亚洲评论》援引数据,今年1月至9月的三个季度中,华为在日本共投资了7800亿日元(约合72亿美元),比去年增长600亿日元,未来这一投资还将继续增长。

刘轶告诉第一财经,除了美国之外,日本也是5G开源的拥护者,非常坚持开源的方向。日本拥有完整的5G供应链,开源也将令更多日本厂商受益。

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